Marte: el misterio del metano

metano.jpgEl gas podría estar siendo producido por actividad geológica o por algún tipo de vida. El metano fue detectado en la atmósfera marciana hace cinco años y los científicos descubrieron que es más abundante en zonas muy particulares del planeta rojo. Dura poco en la atmósfera antes de ser destruido por la luz solar y su persistente existencia significa que su emanación es constante.

Esto sugiere que el metano está siendo producido por un proceso que está en desarrollo. Sin embargo el origen específico del metano podría ser tanto reciente como muy antiguo, según afirman los investigadores.

El hecho de que hayamos encontrado tres regiones específicas donde Marte está liberando metano en este momento significa que tenemos una ventana a un proceso que está ocurriendo bajo la superficie del planeta“, dijo Michael Mumma, un científico planetario del Centro de Viajes Espaciales Goddard la Nasa, con sede en Maryland, Estados Unidos.

La producción (de metano) es consecuencia de una o dos posibilidades. la primera es geoquímica, la segunda es biológica. Esto genera mucho interés en torno a cuál es el mecanismo de producción dominante“.

Si el metano es producido por actividad geológica, podría ser originada tanto de actividad volcánica como de un proceso denominado serpentinización.

Éste último ocurre a bajas temperaturas y se produce cuando rocas ricas en minerales como el crisólito y el piroxeno reaccionan químicamente al agua, liberando metano.

Algunos científicos consideran que es posible que algunos microbios podrían haber sobrevivido debajo de la capa congelada de Marte donde el agua cambia del estado sólido al líquido. En cañones profundos o en las paredes de los cráteres el hielo podría tener fisuras o poros conectando esta subcapa congelada con la atmósfera.

Pero el hielo podría desaparecer durante la primavera o el verano, especula el doctor Mumma.

El equipo usó una técnica llamada espectroscopia infrarroja en tres telescopios distintos de la Tierra para monitorizar el 90% de la superficie de Marte durante siete años (equivalente a tres años marcianos).

Más información en BBC

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