Investigadores desarrollan nuevos métodos para desenmarañar seda

Científicos dirigidos por la Universidad de Oxford (Reino Unido) han descubierto que los capullos silvestres del gusano de seda están cubiertos por una capa de oxalato de calcio, mineral que complica el proceso de hilado. La eliminación de esta capa permite desenmarañar los capullos con más facilidad en hilos de seda largos comparables a los del gusano de seda no silvestre (Bombyx mori).

La investigación recibió fondos del proyecto SABIP («La seda como ideal biomimético para la fabricación de polímeros»), financiado con 2,3 millones de euros mediante una subvención del Consejo Europeo de Investigación (CEI) al amparo del Séptimo Programa Marco (7PM) de la UE. Publicados en la revista Biomacromolecules, estos descubrimientos podrían desembocar en el desarrollo de nuevas industrias de la seda en Asia, África y Sudamérica, zonas en las que abundan los gusanos de seda en libertad.

Desde hace tiempo se conoce la importancia de las mariposas de la seda para esta industria. La seda se empezó a trabajar en la China Clásica desde al menos 3 500 a.C. Para fabricarla es necesario extraer un hilo fino y suave de los capullos de la mariposa de la seda. La mayoría de este material comercializado procede de capullos de B. mori pues es mucho más sencillo desenrollarlos y los hilos resultantes son más largos.

Expertos en la materia coinciden que desenrollar los hilos del capullo de una especie silvestre no es tan sencillo. Para obtener el producto deseado se emplean métodos más agresivos con los capullos que producen hilos por lo general dañados y seda de peor calidad. En este sentido el equipo de Oxford desarrolló y probó un método para hilar la seda de capullos silvestres sin que se produjeran daños.

Probaron el nuevo método en el gusano silvestre Gonometa postica. Mediante una solución templada de ácido etilendiaminotetraacético (EDTA), el equipo ablandó los capullos lo suficiente como para que se pudiese desenmarañar la seda sin dañar los hilos.

Al «desmineralizar» la superficie de los capullos silvestres (eliminando la capa de oxalato de calcio) se pudo desenmarañar los capullos para formar hilos de seda continuos con maquinaria comercial. Estos hilos podrían competir con facilidad con los generados por B. mori.

«A diferencia de los métodos tradicionales de procesado de los capullos de seda, como el desgome mediante zumo de piña, cardado y devanado artesanal, nuestro método suaviza el capullo para poder hilarlo sin dañar los hilos que le dan a la seda sus propiedades características», explicó Tom Gheysens del Departamento de Zoología de la Universidad de Oxford, director del trabajo junto al profesor Fritz Vollrath, supervisor por parte de la Universidad de Oxford. «El proceso de desmineralización permite por vez primera crear hilos continuos y largos de seda a partir de capullos silvestres y de este modo obtener una seda silvestre de gran calidad que podría igualarse a la cultivada.»

Los autores concluyen en el artículo lo siguiente: «Las fibras de G. postica, nunca antes estudiadas con gran detalle, presentan propiedades competitivas si se obtienen mediante este proceso frente a las fibras producidas por el gusano de seda comercial B. mori. Esta situación sugiere que nuestro método de desgomado debería aumentar la variedad de especies silvestres productoras de seda que pueden hilarse, aspecto que puede revestir importancia para el desarrollo de las industrias de la seda no sólo en Asia sino también en África y Sudamérica.»

Al estudio contribuyeron científicos de la Universidad de Bristol (Reino Unido) y del Programa de Insectos con Valor Comercial del Centro Internacional de Ecología y Fisiología Entomológica (ICIPE, Kenia).

Para más información:

Universidad de Oxford:

http://www.ox.ac.uk/

Biomacromolecules:

http://pubs.acs.org/journal/bomaf6

Consejo Europeo de Investigación:

http://erc.europa.eu/

Fuente: Cordis

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